Un equipo de investigadores españoles ha encontrado a tres pacientes que, tras 25 años con VIH y sin recibir tratamiento antirretroviral, no tienen el virus detectable en sangre. Tampoco han desarrollado la enfermedad del sida.

Este grupo de investigación ha realizado un estudio a estas personas: dos mujeres y un hombre. El objetivo es descubrir qué factores genéticos, inmunitarios y virales han conducido a una situación conocida como “cura funcional”. Así, buscarían cómo replicarlos en el resto de personas infectadas. Con esto, trabajan para determinar un perfil común que permita identificar desde el momento del diagnóstico qué personas podrían controlar el virus por sí solas.

Este estudio está liderado por investigadores del Centro Nacional de Microbiología del Instituto de Salud Carlos III, la Unidad de Enfermedades Infecciosas del Hospital Universitario Virgen del Rocío/Instituto de Biomedicina de Sevilla y el Instituto de Investigación del Sida IrsiCaixa de Badalona. Se ha publicado en la revista Scientific Reports.

Una cura funcional

Los investigadores se refieren a este tipo de personas como “controladores de élite excepcionales” (EEC). Estos forman un nuevo subgrupo dentro de los llamados “controladores de élite”. Son personas infectadas por el VIH que pueden controlar de manera espontánea la replicación del virus. Además, no muestran síntomas de infección aunque no tomen tratamiento antirretroviral.

Sin embargo, Cecilio López Galindez, que lidera junto con Concepción Casado el grupo de Virología Molecular del ISCII, explica que la cura del sida “no es algo factible de momento”. Por eso, el avance hacia una posible “cura funcional” que confirma este trabajo es un “objetivo más realista y apropiado”.

La cura funcional no contempla eliminar de forma total el virus, sino controlarlo y mantenerlo inactivo e invisible. Así, estos “controladores de élite excepcionales” representan un paso más “debido al prolongado tiempo de control del virus”, explica Javier Martínez-Picado, investigador ICREA en IrsiCaixa. “En estos tres casos, el diagnóstico fue hace 25 años, pero dataciones moleculares del virus permiten estimar que la infección se produjo hace unos 30”.

Martínez-Picado destaca que, a largo plazo, los controladores “acaban perdiendo la capacidad de controlar el virus”. Sin embargo, en estos casos no ha ocurrido. “Incluso las dos mujeres dieron a luz hace décadas a bebés que no tienen la infección sin haber tomado medicación durante el embarazo”.

Combinación de factores

Las tres personas en las que se ha centrado el estudio, presentan una compleja combinación de factores genéticos, virológicos e inmunológicos que les permite controlar la infección. Es posible sólo si actúan simultáneamente todos estos factores. Por eso, los investigadores están tratando de identificarlos.

El trabajo de los investigadores muestra que los tres individuos presentaban niveles de virus muy por debajo -hasta 10 veces inferior- de las personas que toman tratamiento antirretroviral. Además, tras el análisis de millones de muestras, no se ha podido recuperar ningún virus capaz de replicar y continuar la infección.

También han comprobado que los niveles de variabilidad son extremadamente bajos -ocho veces menor- que en otras personas con VIH. Esto significa que son virus muy poco activos. “El virus que infectó a estas personas tiene la particularidad de que le faltan determinados fragmentos de ADN“, indica Martínez-Picado. Esto no provoca su desaparición pero sí imposibilita su capacidad de reproducirse.

Por último, han detectado que las tres personas presentaban variaciones en su genoma asociadas con el control de la infección por el sida. “Presentan de forma natural una respuesta inmunitaria muy potente contra el virus y bajos niveles de inflamación”, señala Ezequiel Ruiz-Mateos, de la nidad de Enfermedades Infecciosas del IBIS. Según él, eso podría haber ayudado a controlar el virus en las primeras fases de infección.

Los investigadores creen que es posible encontrar otras personas que presenten las mismas características clínicas y podrían ser identificadas gracias a los marcadores determinados en este estudio.


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